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Edmond Pâris et la révolution maritime du XIXe siècle : un engagement technologique

Communication donnée à l’occasion des journées des jeunes chercheurs en histoire des sciences et techniques, 20-21 novembre 2015.

Cette présentation veut mettre en lumière la participation de Pâris à la « révolution maritime du XIXe siècle » [1] qui voit l’avènement de ce que les contemporains appellent une « marine nouvelle ». Elle est décisive à bien des égards dans la carrière du marin et invite à réfléchir à la place des sciences et des techniques dans l’adoption des innovations.

La révolution maritime du XIXe siècle

On pourrait en fait parler de seconde révolution industrielle pour la marine de l’État. En effet au XVIIIe siècle la construction navale bénéficie des progrès des sciences : plusieurs concours de l’Académie des sciences sont consacrés au perfectionnement du navire (mâture, ancres, cabestans, résolution du problème de roulis et de tangage) et des instruments de navigation qui permettent de faire le point en mer. La formation des constructeurs et des marins se réforme progressivement au profit d’une instruction théorique basée sur les mathématiques, et la construction navale est rationalisée et standardisée ; les navires de même rang étant construits sur le même plan, on peut édicter des règles sur la manière de les faire évoluer et les diffuser dans des traités de manœuvre. La construction navale passe progressivement de l’artisanat à une dimension industrielle.

L’introduction de la machine à vapeur vient bouleverser cette mécanique de précision qu’est devenu le navire de guerre. La « révolution maritime » est un processus lent et complexe qui n’a pas à proprement parler de déclencheur ; je propose de le faire commencer en 1830, quand la prise d’Alger révèle à la Marine le potentiel de la vapeur (participation au débarquement des troupes et communication rapide avec la métropole grâce au Sphinx) ; elle s’achèverait vers 1860, alors que tous les nouveaux navires de guerre sont spécifiquement conçus pour une propulsion sous-marine, que les performances de l’hélice commencent à rendre le gréement accessoire et que l’innovation et les choix stratégiques se déportent sur le blindage et l’artillerie (cuirassés, torpilleurs).

Il ne s’agit au départ que d’un moteur auxiliaire mais l’introduction même de cette machine dans un navire à voiles qui n’a pas été conçu pour l’accueillir est un changement majeur de paradigme dans la navigation puisqu’elle rend possible, en théorie, une trajectoire en ligne droite indépendamment des vents et des courants, mais elle alourdit le navire du fait du poids de la machine, réduit son champ d’action car elle occupe la place habituellement réservée aux vivres, et accroît sa vulnérabilité (les roues réduisent considérablement les batteries et représentent une cible facile) ; elle désorganise également la structure socio-professionnelle en introduisant au sein de l’équipage des ouvriers civils formés hors des ports (mécaniciens, chauffeurs). Le processus technique d’adaptation de la machine au navire et réciproquement se double d’une nécessaire adaptation de la hiérarchie militaire qui s’efforce d’incorporer un corps étranger réputé pour son indiscipline tout en faisant évoluer, voire disparaître, les corps et métiers traditionnels.

Pâris expérimentateur et passeur

Edmond Pâris est un officier de marine né en1806, entré dans la Marine en 1821. Il est formé au Collège royal d’Angoulême, établissement fondé par la Restauration pour éloigner les élèves de l’agitation des ports et leur assurer les bases théoriques nécessaires au commandement d’un navire, en particulier aux calculs de position en mer. Le niveau est en fait assez moyen puisqu’à la différence de l’école Polytechnique qui ouvre la voie aux corps savants, le recrutement ne se fait pas par concours mais sur des garanties de fidélité au régime, tout au moins dans les premières années. Pâris a la chance de terminer sa formation embarquée sur l’Astrolabe qui mène une mission scientifique dans le Grand Océan sous le commandement de Dumont d’Urville. Il y acquiert une réputation d’hydrographe et de dessinateur. Le commandant l’invite en effet à représenter les pirogues des populations du Pacifique. Pâris réalise un travail systématique de levée de plans et de dessin en situation des embarcations des populations dites « sauvages », travail qu’il poursuit au cours de deux tours du monde entre 1829 et 1841. Il publie en 1842 l’Essai sur la construction navale des peuples extra-européens qui lui vaut d’être aujourd’hui considéré comme le père de l’ethnographie nautique. Pâris développe donc dans ses jeunes années une double compétence en géographie et en architecture navale. Affecté au Dépôt des cartes et plans de la marine au retour du voyage de la Favorite pour mettre au propre ses matériaux hydrographiques, il met à profit son séjour dans la capitale pour compenser les lacunes de sa formation initiale : il suit les cours de physique, de mécanique et de chimie appliquées du Conservatoire des arts et métiers. Il complète cette approche théorique par un voyage d’étude en Angleterre au cours duquel il visite usines et arsenaux. Il obtient en 1834 et pour deux ans le commandement d’un vapeur affecté au service de l’Algérie. À 28 ans le voilà capitaine d’un navire à roues, lui qui n’a qu’une connaissance théorique du fonctionnement d’une machine à vapeur et aucune idée de la réaction d’un navire à ce type de propulsion. Un bâtiment à vapeur exige de son commandant d’oublier tout ce qu’il a appris sur les navires à voiles : la masse, la vitesse, la dérive, la réaction au roulis et au tangage, tout est différent. La Méditerranée s’avère un terrain particulièrement formateur : une dizaine de navires effectue des rotations régulières entre Toulon et Alger pour le transport du courrier, des troupes et des civils ; ils sont pour la plupart commandés par de jeunes officiers férus de technique que leurs confrères qualifient négligemment de « charbonniers ». Leur relative marginalité leur offre une grande liberté par rapport au mode de fonctionnement très hiérarchisé des bâtiments de guerre : ils peuvent se permettre de descendre dans la machine pour la voir fonctionner et se former auprès de mécaniciens compétents mais souvent étrangers aux questions nautiques ; ils ont tout loisir de mettre « les mains dans le cambouis » sans que leur hiérarchie trouve rien à redire, tant que leurs navires arrivent à destination au jour dit ; enfin la régularité des rotations permet de tester différentes options techniques et de comparer les résultats en termes de vitesse et de consommation de charbon. Cette expérience satisfait pleinement les appétences techniques de Pâris en même temps qu’elle nourrit sa réflexion sur l’objet navigant.

Son contrat terminé, Pâris reprend la mer sur un voilier pour un tour du monde au cours duquel il est victime d’un accident : en visitant une fonderie, il a l’avant-bras broyé par un engrenage et doit être amputé. Au retour, fort de son expérience en Méditerranée et d’une réputation construite sur ses voyages lointains mais aussi bien malgré lui sur son accident, fort enfin d’appuis politiques, il obtient une série de commandements de choix à un moment où les réticences des décideurs à l’égard de la vapeur sont enfin vaincues et que sont votés des programmes de construction ambitieux. Il est ainsi nommé au commandement de la première frégate de guerre à roues prévue par le programme lancé sous l’impulsion de l’inspecteur du Génie maritime Boucher pour permettre à la flotte à vapeur de sortir de la Méditerranée et du détroit du Pas-de-Calais, puis commande l’Archimède, le premier vapeur français à franchir le cap de Bonne-Espérance ; il veille ensuite à la construction du yacht royal le Comte d’Eu, bâtiment à hélice et coque en fer qui combine les innovations les plus récentes, avant de retrouver les arsenaux et la ligne d’Alger. À terre, Pâris a l’opportunité de connaître plus intimement la machine dont il supervise le montage ; il est amené à dialoguer avec les ingénieurs et les mécaniciens pour déterminer les options techniques qui permettront la meilleure adéquation coque/machine. À la mer, il approfondit et systématise les expérimentations menées dans les années 1830 pour apprivoiser la machine, déterminer les manœuvres les plus efficientes et définir le meilleur compromis voiles/vapeur. Les deux principes qui sous-tendent ses expériences sont la sécurité du navire et de ses hommes et l’économie de moyens qui passe à la fois par l’économie de combustible et l’entretien de la machine pour la faire durer.

Pâris est très tôt persuadé que les officiers de marine ont beaucoup à apprendre des mécaniciens qui sont devenus les réels maîtres du navire puisqu’ils dirigent son moteur et garantissent sa sécurité, face à un état-major bien souvent ignorant des principes qui régissent la machine et de la manière de conduire un navire dépendant d’un propulseur aquatique. Il est conscient que la formation des officiers présente des lacunes tant théoriques que pratiques, mais que celle des mécaniciens ne les prépare guère plus au fonctionnement du système technique complexe qu’est le navire. Enfin les ingénieurs qui conçoivent les navires et les machines restent à ses yeux bien trop éloignés des conditions réelles de fonctionnement de leurs créations ; les constructeurs de machines en particulier, dont les usines sont généralement éloignées des ports, n’assurent pas le service après-vente et ne cherchent donc pas à adapter leurs produits aux spécificités de la navigation. Pâris s’efforce de faire le lien entre ces différentes spécialités, apprenant de chacun mais essayant aussi de transmettre les recommandations que lui dicte son expérience.

Soucieux de partager le fruit de ses réflexions et convaincu de l’importance de communiquer les résultats d’expérience afin de les confronter avec d’autres, Pâris mène une importante activité éditoriale. Il entreprend dès 1842, avec son beau-père de Bonnefoux, la rédaction d’un dictionnaire de marine dont il prend en charge la partie marine à vapeur. Cet ouvrage contribue à fixer le vocabulaire au moment où la « marine nouvelle » commence à s’imposer ; la maîtrise des termes techniques par les officiers est en effet une condition nécessaire au bon fonctionnement de la chaîne de commandement, et il faut aussi uniformiser le vocabulaire employé par les hommes de la machine. La seconde édition de l’ouvrage est enrichie d’un glossaire multilingue afin de faciliter les échanges techniques entre marines des différentes puissances. Bien qu’il enrichisse les définitions d’exemples concrets, Pâris ne se satisfait pas de ce seul dictionnaire car il considère qu’« une industrie toute nouvelle et déjà aussi vaste que celle des machines à vapeur […] ne devrait marcher qu’accompagnée de documents techniques »[2]. Il ajoute : « [La machine marine] est devenue le sujet de l’étude des savants et des industriels. […] Nulle part cependant on n’a encore songé à réunir tout ce qui intéresse cet objet aussi nouveau qu’important : les données sont éparses et sans la moindre liaison entre elles ; les unes toutes théoriques, les autres purement pratiques. Chaque article de ce vaste champ de découvertes est traité à part. […] Une bibliothèque entière serait donc nécessaire pour se mettre simplement au fait, et il faudrait se résigner à feuilleter des milliers de pages, pour trouver ce qui a vraiment trait à la machine à vapeur ; encore ce long travail resterait-il incomplet. » [3] Pâris entreprend donc lui-même cette compulsation de milliers de pages de traités théoriques et d’ouvrages pratiques afin de combler les lacunes de l’édition en publiant une série de manuels à destination des mécaniciens et des officiers de marine qui font la synthèse de ses lectures et de ses expériences : le Catéchisme du mécanicien à vapeur, dont le titre évolue dans sa seconde édition en Catéchisme du marin et du mécanicien à vapeur, le Manœuvrier complet, ou traité des manœuvres de mer à bord des bâtiments à vapeur qui connaît lui aussi deux éditions, et le Traité de l’hélice propulsive. Ces manuels sont rendus obligatoires dans les bibliothèques de bord de la marine de l’État et complétés par une série d’articles rendant publics protocoles et résultats d’expérience.

Pâris est récompensé par un premier prix de l’Exposition universelle de 1855 non pour avoir exposé l’une de ses inventions mais pour l’ensemble de son œuvre et pour avoir « apporté dans l’usage des machines à vapeur à bord des bâtiments une série de perfectionnements pratiques qui ont rendu facile et uniforme le travail des mécaniciens. »[4] La reconnaissance de son expertise se manifeste également par sa nomination à de nombreux conseils et commissions techniques et de réforme au sein de la marine militaire mais aussi dans la marine de commerce. Ses travaux sur l’optimisation du rendement sont mis en œuvre par la Compagnie des messageries maritimes. Sa réputation dépasse les frontières puisque Pâris préside le jury de la section relative au matériel naval de l’Exposition universelle de Londres en 1862 et participe à plusieurs expositions internationales ; il est aussi invité par la British Association for the Advancement of Science à participer à une commission sur la performance des navires à vapeur.

La fin de la révolution maritime

Pâris, formé dans le premier tiers du XIXe siècle, tient en haute estime les réalisations des ingénieurs de la fin du siècle précédent, en particulier Borda et Sané à qui l’on doit les plans types des trois rangs de navires de guerre. La construction des navires à voiles reste longtemps basée sur ces modèles et ne connaît que des améliorations de détail. L’avènement de la vapeur au début des années 1840 les réduit à l’état de souvenirs alors que le rythme de l’innovation s’emballe et qu’un navire est obsolète avant même d’avoir été lancé à la mer : les moteurs sont de plus en plus puissants, les navires de plus en plus grands et lourds. Une innovation chasse l’autre jusqu’à ce que les frégates à hélice conçues par Dupuy de Lôme franchissent enfin un palier qualitatif : les navires sont spécialement conçus pour le propulseur sous-marin, la machine de 800 CV permet d’atteindre des vitesses de 15 nœuds. Pâris, qui préside la commission d’essai de ces nouveaux bâtiments, souligne la nécessité, plus prégnante que jamais, d’associer au travail de l’ingénieur l’avis du marin qui, en soumettant le navire aux conditions réelles de son utilisation future, peut seul juger des améliorations de détail qui permettront au travail de l’ingénieur de parvenir à la perfection. Pâris espère qu’ainsi la construction navale à vapeur pourra se décliner selon des plans types qui rendront de nouveau possible la définition de règles de manœuvre, faciliteront la navigation en escadre et l’entretien des machines. Mais la standardisation qu’il appelle de ses vœux est vite balayée par la volonté du pouvoir impérial d’aller toujours plus loin, plus vite et surtout de devancer la marine britannique dans la course à l’innovation. Un nouveau programme de frégates cuirassées est lancé. Pâris peine désormais à faire entendre sa voix et à imposer sa vision du progrès faite de prudence, de patience et d’expérience, privilégiant la sécurité et l’efficacité sur l’innovation qui entraîne un bouleversement chronique des techniques et des méthodes ainsi qu’un gouffre financier pour l’État et sa marine. La seule révolution qui ait abouti à un retour à l’équilibre est celle des corps : l’importance du mécanicien dans la marine à vapeur, que Pâris n’a de cesse de faire reconnaître, est sanctionnée d’abord par leur incorporation dans la hiérarchie militaire, puis par leur élévation au rang d’officiers. En contrepartie le temps des charbonniers où le commandant pouvait enfiler sa blouse et descendre dans la machine est révolu : les officiers de vaisseau sont désormais cantonnés sur le pont.

La période de révolution a permis à Pâris de se faire reconnaître comme expert et d’obtenir les commandements et les mandats adaptés à ses compétences, tout en gravissant un à un les échelons de la hiérarchie militaire jusqu’au grade de vice-amiral ; cette période s’achève au moment où il quitte le service à la mer, déçu mais toujours pénétré du désir de servir son corps. Il reste attentif aux évolutions de la construction navale et poursuit son œuvre de vulgarisation à destination des marins mais aussi bientôt du « grand public ». En 1863, il est nommé directeur du Dépôt des cartes et plans de la Marine ; il entame alors une carrière que l’on peut qualifier de « savante » pour laquelle il met en avant ses travaux géographiques, pourtant maigres et anciens, et ses campagnes lointaines, tout en restant en retrait sur ses activités liées à la vapeur. Il intègre ainsi l’Académie des sciences dans la section de géographie et navigation et non dans la section de mécanique qui jusqu’à présent s’était occupée des questions liées à la machine marine ; il tente néanmoins de favoriser les marins qui comme lui se consacrent à la rédaction de manuels et d’ouvrages techniques. Il est élu au Bureau des longitudes, à la Société de géographie ; il est également membre d’institutions plus directement liées à la Marine (la Commission des phares, la Société centrale de sauvetage des naufragés). Ce changement de cap peut paraître surprenant mais il s’explique par plusieurs facteurs. D’une part l’âge de Pâris, qui en 1863 compte 42 ans de service à son actif dont 25 ans 2 mois 6 jours à la mer ; d’autre part une déception sur le devenir de la « révolution maritime ». Au musée de Marine du Louvre dont il devient conservateur en 1871, il donne à nouveau corps à sa passion pour le navire : il entreprend une vaste collecte de plans et un important chantier de construction de modèles afin de conserver la mémoire de la construction navale, même la plus contemporaine dont il se sent de plus en plus étranger mais qui disparaît rapidement sous le souffle du progrès. Il destine ces collections techniques à la formation des ingénieurs et des marins mais aussi aux historiens et aux archéologues qui voudraient entreprendre une histoire du navire. Elles constituent encore aujourd’hui le cœur des collections du musée national de la Marine du Trocadéro.

La technologie nautique

Revenons maintenant au titre de mon intervention afin d’expliciter ce que j’entends par « engagement technologique ». J’utilise le terme technologie dans son acception française du XIXe siècle (le dictionnaire de l’Académie la définit en 1836 comme « traité des arts en général »), c’est-à-dire héritière des descriptions des arts et métiers : Pâris, au cours de ses nombreux commandements, étudie les gestes des mécaniciens, décompose la chaîne opératoire, l’analyse à la lumière de ses connaissances théoriques afin de produire ce qu’il définit dans son Catéchisme du marin et du mécanicien comme « un corps de doctrine purement pratique »[5]. L’objectif visé est la transformation d’une pratique artisanale en un processus industriel : uniformisation des pratiques, standardisation du matériel, contrôle de la production (Pâris s’intéresse particulièrement à l’amélioration et au contrôle du rendement de la machine). La première étape est la fixation du vocabulaire technique par l’édition du dictionnaire de marine à vapeur. S’ensuit une série de manuels qui, comme l’a souligné Joost Mertens au sujet de Julia de Fontenelle et de l’Encyclopédie Roret[6], participent de la « désincorporation » du savoir artisanal, car pour la Marine il s’agit effectivement de s’approprier le savoir des ouvriers de la machine afin de pouvoir rapidement encadrer les ouvriers mécaniciens, pour à terme les exclure de la marine militaire en tant que civils, processus qui aboutit finalement à la « réincorporation » du corps de métier en corps organisé dans la hiérarchie militaire. Hélène Vérin[7] a montré qu’à la différence de la technologie allemande de Beckmann, la technologie à la française est une science intermédiaire entre théorie et pratique, espace privilégié des ingénieurs à la fin du XVIIIe siècle. L’Encyclopédie méthodique signale que ces derniers « se trouvent placés où l’on ne s’étoit jamais avisé de mettre personne »[8], mais ce n’est plus le cas quelques décennies plus tard : la place des ingénieurs dans les sciences, dans la société et dans l’administration militaire est pleinement reconnue. Ils participent de la « technocratie » étudiée par Bruno Belhoste[9]. C’est désormais au tour des officiers charbonniers d’occuper cette situation peu enviable et toute la difficulté du positionnement socio-technique de Pâris repose justement sur le besoin de se démarquer du corps des ingénieurs et du travail des mécaniciens afin de trouver un sens à son action et une légitimité à son œuvre. La technologie nautique, intimement associée à ce moment de révolution maritime, aurait donc un caractère tout à fait circonstanciel.

Pâris bénéficie d’une opportune concordance des temps entre la période de tâtonnements qui permet de fiabiliser et diffuser la nouvelle technique et sa carrière à la mer. En même temps que son objet d’étude tombe en désuétude du fait même de la stabilisation de la technique, il quitte le terrain, c’est-à-dire le navire qui fut pour lui un véritable laboratoire. Déjà au milieu des années 1850 son discours s’infléchit, évoluant d’une description des gestes et procédés – qui fait de sa technologie une science humaine – vers une science des machines. Les titres de ses ouvrages illustrent ce mouvement : des Catéchisme et Manœuvrier on passe au Traité de l’hélice qui place désormais la machine au centre. Il est révélateur de la montée en puissance des ingénieurs et des sciences appliquées qui, selon Joost Mertens[10], sonnent le glas de la technologie. Pâris se voit contraint de trouver une nouvelle posture qui lui permette de regagner une légitimité en tant que marin. C’est à cette époque qu’il présente sa candidature à l’Académie des sciences au sein de laquelle il reste pourtant relativement marginal mais tente de favoriser la reconnaissance de son approche de l’art naval. Il assume difficilement l’étiquette de « savant » que lui donnent les marins mais est considéré comme marin plus que comme savant par les théoriciens. À l’Académie, il s’efforce surtout d’encourager les jeunes officiers qui, à sa suite, tentent de perfectionner par l’invention, la vulgarisation et la formation l’outil qu’ils ont entre les mains. Sa conception du navire comme un système technique complexe résiste néanmoins difficilement au processus de spécialisation qui touche les sciences appliquées. Pâris ne renonce pas pour autant à ses études sur le navire : lorsqu’il devient conservateur du musée de Marine du Louvre, il consacre son énergie et ses recherches à la constitution d’un patrimoine technique au travers des collections muséales. On assiste alors non à une dissolution de la technologie dans les sciences de l’ingénieur, comme l’envisagent Joost Mertens et Guillaume Carnino, mais à une transformation : il s’agit toujours d’un discours sur la technique, qui s’approprie les sciences humaines émergentes (archéologie, ethnologie) pour donner une discipline de synthèse qui annonce l’école française de technologie, de Mauss[11] à Sigaut en passant par Haudricourt[12].

Le discours de Pâris sur la technique, en restant toujours ancré dans la pratique et indépendant du mouvement de spécialisation disciplinaire qui marque le XIXe siècle, est tombé dans l’oubli car il a semblé aussi vite dépassé que l’ont été les techniques qu’il décrivait. En outre l’histoire de la construction navale est encore balbutiante, en particulier pour le XIXe siècle. On ne retient que les éléments à partir desquels Pâris a lui-même construit et entretenu le mythe et la figure du marin héroïque, voyageur à la découverte d’un monde encore sauvage, bravant les éléments et les machines, victime d’accidents qui l’ont marqué dans sa chair, puis du savant notable installé dans le paysage parisien du dernier tiers du siècle. Ces clichés éclipsent finalement la portée réelle de son œuvre, bien plus riche que la seule posture sociale qui ne résiste guère à l’analyse et qui dissimule mal le mal-être d’un homme resté en marge des milieux dans lesquels il a évolué au cours de sa vie, et qui invite à relire l’histoire de la technologie de la fin du XIXe siècle et du début du siècle suivant comme une évolution lente mais continue.

 

 

[1] Philippe Masson, Michèle Battesti et Service historique de la Marine, La Révolution maritime du XIXe siècle, Paris, Lavauzelle, 1987,.

[2] Pierre-Marie-Joseph de Bonnefoux et Edmond Pâris, Dictionnaire de marine à voiles et à vapeur. Vol. 2, Marine à vapeur, Paris, Arthus Bertrand, 1848, p. [iii].

[3] Ibid.

[4] Exposition universelle de 1855. Rapports du jury mixte international publiés sous la direction de S.A.I. le Prince Napoléon, président de la commission impériale, Paris, Imprimerie impériale, 1856, p. 686.

[5] Edmond Pâris, Catéchisme du marin et du mécanicien à vapeur, ou Traité des machines à vapeur, de leur montage, de leur conduite et de la réparation de leurs avaries, Paris, Arthus Bertrand, 1857, p. viii.

[6] Joost Mertens, « Éclairer les arts : Eugène Julia de Fontenelle (1780-1842), ses manuels Roret et la pénétration des sciences appliquées dans les arts et manufactures », Documents pour l’histoire des techniques. Nouvelle série, 2009, no 18, pp. 95‑112.

[7] Hélène Vérin, « La technologie : science autonome ou science intermédiaire ? », Documents pour l’histoire des techniques. Nouvelle série, 2007, no 14, pp. 134‑143.

[8] Cité par Hélène Vérin dans La gloire des ingénieurs : l’intelligence technique du XVIe au XVIIIe siècle, Paris, Albin Michel, coll. « L’évolution de l’humanité », 1993, p. 181.

[9] Bruno Belhoste, La formation d’une technocratie: l’École polytechnique et ses élèves de la Révolution au Second Empire, Paris, Belin, coll. « Histoire de l’éducation », 2003, 507 p.

[10] Joost Mertens, « Le déclin de la technologie générale : Léon Lalanne et l’ascendance de la science des machines », Documents pour l’histoire des techniques. Nouvelle série, 2011, no 20, pp. 107‑117.

[11] Marcel Mauss et Florence Weber, Techniques, technologie et civilisation, Paris, Presses universitaires de France, 2012, xiii+481 p.

[12] André-Georges Haudricourt, La technologie, science humaine : recherches d’histoire et d’ethnologie des techniques, Paris, Éditions de la Maison des sciences de l’homme, 1988, 348 p. Voir notamment la préface de François Sigaut, « Haudricourt et la technologie ».

Citer l'article: Géraldine Barron, "Edmond Pâris et la révolution maritime du XIXe siècle : un engagement technologique," in Marine, science, technique, 20/11/2015, https://paris.hypotheses.org/471.

Circulation des savoirs : enjeux et stratégies, autour de projets d’évolueurs

Le capitaine de corvette Pâris est nommé en avril 1843 au commandement de l’Infernal, frégate à roues à arrière de vaisseau rasé[1] dont la construction a été décidée en janvier 1840. La machine de l’Infernal, de 400 chevaux à double cylindre, est alors en construction à Indret. Pâris souhaiterait faire de l’Infernal un laboratoire d’expérimentation mais un nouveau commandement vient contrarier ses projets. Il a néanmoins le temps de développer une idée qui s’est fait jour du temps du Castor : les navires à vapeur sont lourds et peu manœuvrant s’ils n’ont pas de vitesse, d’où des risques d’abordage dans les manœuvres de port, sans parler des situations de combat ; Pâris cherche donc à obvier cet inconvénient en ajoutant un appareil qui permette au navire de pivoter sur place, ou d’évoluer.

Son beau-père le capitaine de Bonnefoux avait déjà travaillé sur la question avec le mécanicien Painchaut[3] et testé son propre « évolueur » en rade de Brest en 1839. Il le définit comme une « machine  destinée à exécuter à bord toutes les manœuvres où le navire étant sans air, le gouvernail ne gouverne pas ; et notamment à forcer un bâtiment à virer de bord, vent devant, à le faire appareiller à volonté sur tel bord déterminé, et à le contraindre à arriver quand il est engagé, ainsi que lorsqu’il masque ou qu’il fait chapelle près d’un autre navire sur la côte, ou aux environs d’un danger »[4]. L’évolution des navires de guerre est un problème récurrent dans les ports comme dans les batailles : elle a fait l’objet d’une étude quantitative par le lieutenant de vaisseau Charner en 1829[5] ; le lieutenant de vaisseau Maissin a soumis un essai sur les manœuvres en escadre[6], mais aucune solution satisfaisante n’a encore été apportée à la nécessité de pouvoir faire pivoter un navire dans un espace resserré.

A la fin de la décennie 1830 et dans les premières années de la suivante, l’environnement est propice à l’innovation grâce à la conjonction de plusieurs facteurs qui favorisent l’émulation : les organes de diffusion (Annales maritimes et coloniales et presse quotidienne dans les ports), de transmission (écoles) et de validation (Conseil des travaux, commissions) de ces innovations sont en place. Mais si Bonnefoux et Pâris se placent tous deux dans cette culture de l’innovation qui marque ces années 1830-1840[1], les stratégies mises en œuvre divergent.

La stratégie de Bonnefoux : protection et valorisation

Bonnefoux, avec un grand génie de la mise en scène et de la publicité, distille progressivement les nouvelles de son invention. Cinq articles paraissent anonymement entre février et mai 1839 dans le quotidien brestois l’Armoricain[7] et sont, après avoir été mis à l’épreuve régionalement, « reproduits par la plupart des journaux de Paris et de l’étranger »[8], si l’on en croit l’auteur. Le premier article revendique les droits des inventeurs : l’idée est de Bonnefoux, la réalisation de Painchaut ; le second explicite le procédé ; enfin les derniers relatent les essais successifs réalisés dans la rade de Brest, sur une chaloupe, un sloop puis sur la corvette l’Orythie. Le style laisse peu de doute quant à l’identité de l’auteur : sous couvert d’anonymat, Bonnefoux réalise là son auto-promotion avec d’autant plus d’assurance qu’il peut se prévaloir de l’autorité attachée au titre de directeur de l’Ecole navale. Il présente en outre un mémoire à l’Académie des sciences, analysé par Dupin, Freycinet et Gambey. La stratégie de diffusion de son invention est progressive : il commence par revendiquer la paternité de l’évolueur avant d’en faire la publicité qui, en cas de succès, laisse espérer une possible réalisation des essais. L’objectif final est d’obtenir l’aide de l’État qui seul peut financer les campagnes d’essai sur de grands bâtiments[9]. Cette stratégie est conforme aux recommandations prônées par le baron Tupinier dans son Rapport sur le matériel de la marine. À l’appui de sa démonstration, Bonnefoux n’hésite pas à rappeler le « raté » de la vapeur, inventée en France mais développée aux États-Unis faute de soutien de l’Etat : il prône un engagement gouvernemental pour la promotion de l’innovation[10].

Le choix de Pâris : diffusion et partage

Bonnefoux et Painchaut ont déposé un brevet d’invention pour protéger leur idée ; ils ont eu soin de décrire dans la presse les effets de leur appareil sans en dévoiler les principes techniques ni en donner le dessin. Pâris ne partage pas cette culture du secret et ne se soucie pas (encore) de le faire valider par des instances scientifiques et techniques : il se contente d’envoyer son projet et ses plans au directeur des Ports Boucher, le successeur de Tupinier et grand promoteur de la navigation à vapeur. Il semble que Boucher omette de transmettre cette proposition au Conseil des travaux mais donne immédiatement ordre à l’établissement d’Indret de construire cet évolueur pour qu’il soit testé sur l’Infernal. Pâris travaille alors sur ses plans de concert avec l’ingénieur de la marine Rossin, sous-directeur de l’usine d’Indret « pour que, par son expérience éclairée des constructions mécaniques, il donnât de prime abord les dimensions convenables aux différentes pièces de l’appareil ».

Déçu de ne pouvoir effectuer lui-même les essais de son évolueur, Pâris prend appui sur les Annales maritimes et coloniales pour diffuser le plus largement possible plans et détails de son invention, plus conforme que son beau-père aux prescriptions de Tupinier pour qui l’image est le vecteur privilégié de la connaissance, en témoigne le projet monumental de l’Atlas du génie maritime. Il privilégie la diffusion de ses idées pour favoriser la sécurité en mer et les soumet à la pratique et l’expérimentation de la communauté maritime. Il publie ses réflexions en l’état, prenant le contrepied de la stratégie de Bonnefoux. Par le dépôt d’un brevet et ses articles dans un journal local, le beau-père de Pâris se montre jaloux de son invention, soucieux d’en conserver le crédit, tout en optant pour une diffusion réduite qui ne met pas en péril sa réputation en cas d’échec. Pâris semble au contraire enthousiaste à l’idée de partager ses idées et les confronter à celles des autres officiers et inventeurs ; il s’expose en publiant dans une revue diffusée dans le monde entier depuis qu’une décision ministérielle[11] a institué la présence de bibliothèques à bord des navires de l’État et prévu l’envoi systématique des Annales maritimes et coloniales aux commandants des stations navales, aux gouverneurs des colonies et aux consuls. En effet, comme le souligne Bajot, l’éditeur des Annales, la seconde section est l’organe « de la science, de l’étude et de l’observation, qui donnent des conseils soumis à l’examen et à la discussion avant d’être mis en pratique »[12], car « la vérité jaillit du choc des opinions » tant il est vrai que « la controverse [provoque] de grandes et nombreuses améliorations et les perfectionnements les plus remarquables dans toutes les parties du service naval. »[13] Bonnefoux n’a jamais écrit aux Annales sinon pour présenter ses propres ouvrages. Les Annales maritimes et coloniales font la part belle à la navigation à vapeur ; Pâris en est un lecteur régulier et a vraisemblablement eu l’occasion de rencontrer Bajot lors de ses séjours à Paris ; la publication de l’Essai sur la construction navale des peuples extra-européens en 1843 lui a également permis de se faire un nom et l’encourage à surmonter les réserves qui le tenaient en retrait lorsqu’il commandait le Castor.

Pâris s’efface cependant devant son beau-père dans leur œuvre commune : l’article « évolueur » figure dans le volume consacré à la voile du Dictionnaire de marine. Bonnefoux y revendique la paternité de l’invention et ne cite pas même son gendre. À peine évoque-t-il « quelques autres projets »[14] sans grands résultats.

 Des options techniques

Les dispositifs de Pâris et Bonnefoux diffèrent radicalement, non pas dans l’idée mais dans les procédés de mise en oeuvre. Pour Bonnefoux l’évolueur doit avant tout pallier à un défaut du gouvernail (endommagé ou arraché) et faciliter les virements de bord lorsque le navire n’a pas suffisamment d’aire, pour qu’il reste manœuvrant : « c’est une machine placée de l’arrière, adhérente au navire, toujours sous la main, destinée à être mise en mouvement par une manivelle intérieure, et qui alors, frappant l’eau dans une direction perpendiculaire à la route, force le bâtiment à tourner ou à évoluer. »[15] Pour Pâris il s’agit essentiellement de faciliter les manœuvres des vapeurs tant dans les situations de guerre que de remorquage, lorsque la mobilité est plus essentielle que la vitesse. L’aviron étant jusqu’alors le seul moyen de faire pivoter une embarcation, Pâris établit un parallèle entre galères et vapeurs, dans une perspective historique de développement de la flotte et de l’artillerie ; mais c’est pour mieux démontrer les limites de la puissance motrice de la vapeur qui devient impuissante lorsqu’il s’agit d’exécuter une manœuvre tournante rapidement et dans un espace contraint. Son évolueur, comme celui de Bonnefoux, répond à trois critères : être simple, imprimer à l’arrière une force perpendiculaire au navire, enfin être relevable, escamotable ou débrayable pour ne pas gêner la marche normale du bateau, mais aussi pour ne pas être détruit au premier coup de mer. Pâris utilise la puissance de la machine pour faire tourner une hélice située à l’arrière du navire et reliée à la machine par une chaîne : « ce serait ici un aviron de queue appliqué à un immense navire avec une force de 50 ou de 60 chevaux, comme celle d’un homme l’est aux légères embarcations des baleiniers. »[16]

Projet d'évolueur du CC Pâris

Projet d’évolueur du capitaine de corvette Pâris

Le directeur des ports Boucher a donc autorisé la réalisation de cet appareil sous la direction de Rossin à Indret. Pâris, frustré encore d’être « privé de la réalisation de cette idée nouvelle »[17], publie son article dans les Annales maritimes et coloniales alors qu’il fait route pour la Chine à bord de l’Archimède. Lorsqu’il quitte l’Infernal en décembre 1843, les pièces sont prêtes mais le dispositif n’a pas encore été installé ni testé. Pâris le déplore : « je viens de semer mais rien n’est encore en herbe »[18]. Puisqu’il n’a pas l’opportunité de voir fonctionner son invention ni d’en faire les essais qui permettraient de l’améliorer, Pâris livre ses réflexions brutes, espérant que quelqu’un s’en emparera et les fera fructifier. Il ne peut compter sur son successeur sur l’Infernal, qui se soucie plus de la qualité de la cabine et des bouteilles que de mécanique[19]. Sur ce plan son beau-père est avantagé par le fait qu’il ne navigue plus depuis de nombreuses années et peut, de par sa position de directeur de l’École navale, suivre son projet sur le long terme.

Bonnefoux, aiguillonné peut-être par l’article de son gendre, reprend son projet en 1845 en s’associant cette fois à deux officiers de marine, de Chabannes, et de Montaignac, et en l’appliquant à un bâtiment à vapeur : les trois hommes sont chargés par le ministre de la marine de dresser un programme et de proposer un plan. Les Annales maritimes et coloniales de 1845 rapportent que l’expérience doit se dérouler sur la corvette à vapeur le Cassini, de 220 chevaux, en armement a Lorient. L’article – anonyme mais qui pourrait bien être de Bonnefoux – insiste sur la paternité française du projet d’évolueur alors que le même numéro des Annales annonce qu’un Anglais, Robert Foulerton, vient de déposer un brevet pour une invention du même type.

Aucun des projets ne connaît pourtant de postérité et il faudra à la marine de nombreux projets, essais en mer, examens en commissions ou Conseil des travaux pour que le délicat problème de l’évolution des navires sans aire soit résolu.


[1] Voir SHD Marine 8DD1 24 n° 34 : « L’Infernal. Projet d’une frégate à vapeur, portant un appareil moteur de la force de 320 ch. » et 8DD1 24 n° 35 : « Infernal, frégate à vapeur de 320 ch, ayant un arrière de vaisseau rasé. Projet de sculptures et de décorations. » Signé Auriol, ingénieur, Rochefort, le 5 septembre 1842. Voir aussi le plan de la machine de l’Infernal dans MnM, B5 planche 57.

[1] S. Llinares, « Innovation et mutation technique : la marine de guerre française (1750-1850) ». In : Les chemins de la nouveauté : innover, inventer au regard de l’histoire. Paris : Editions du CTHS, 2003.

[2] « Second rapport de M. le capitaine de corvette Paris, sur la navigation de la corvette à vapeur l’Archimède, depuis son arrivée en Chine jusqu’à son retour à Suez », Annales maritimes et coloniales, partie non officielle. 1846, vol. 1.

[3] Inventeur des crémaillères de ridage. Voir « Art nautique. Évolueur », La France industrielle et manufacturière, 14 mars 1839.

[4] Comptes rendus hebdomadaires des séances de l’Académie des sciences, 1839, p566.

[5] L. Charner, « Aperçu sur la durée des évolutions navales ». Annales maritimes et coloniales. 1829, vol. 39.

[6] E. Maissin, « Essai sur les évolutions navales ». Annales maritimes et coloniales. 1838, vol. 67.

[7] « Art nautique – Évolueur », L’Armoricain, 16, 26 février, 7 mars, 14 avril et 16 mai 1839.

[8] P.-M.-J. Bonnefoux, E. Pâris, Dictionnaire de marine à voiles et à vapeur, op. cit., p. 353.

[9] « Art nautique – Évolueur », L’Armoricain, 7 mars 1839.

[10] « Art nautique – Évolueur », L’Armoricain, 14 avril 1839.

[11] Décision ministérielle du 30 décembre 1837 complétée par celle du 3 octobre 1839.

[12] « Revue rétrospective », Table méthodique et raisonnée par ordre alphabétique des matières contenues dans les Annales maritimes et coloniales, partie non officielle, tome 1, 1844, p. cviii.

[13] Ibid., p. cvi.

[14] P.-M.-J. Bonnefoux, E. Pâris, Dictionnaire de marine à voiles et à vapeur, op. cit., p. 353.

[15] « Art nautique – Évolueur », L’Armoricain, 16 février 1839.

[16] E. Pâris, « Évolueur pour faire pivoter sur place les navires à vapeur ». Annales maritimes et coloniales. 1844, vol. 85, p. 851.

[17] Ibid.

[18] E. Pâris, « Journal de l’Archimède », op. cit., p. 18.

[19] Ibid., p. 31.

Citer l'article: Géraldine Barron, "Circulation des savoirs : enjeux et stratégies, autour de projets d’évolueurs," in Marine, science, technique, 25/02/2013, https://paris.hypotheses.org/369.